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Nitrificación

Nitrógeno como fertilizante agrícola

La nitrificación es una etapa importante en el ciclo del nitrógeno en los suelos provocada por la oxidación biológica de amonio con oxígeno en nitrito, seguido por la oxidación de esos nitritos en nitratos. Este proceso fisiológico fue descubierto por el microbiólogo ruso Sergei Winogradsky, cuyos estudios se centraban en la fijación del nitrógeno por las bacterias del suelo.

La oxidación del amonio en nitrito, y la subsecuente oxidación a nitrato es hecha por dos especies de bacterias nitrificantes:

  • La primera etapa la hacen bacterias (entre otras) del género microbiológico Nitrosomonas y Nitrosococcus.
  • La segunda etapa (oxidación de nitrito a nitrato) la hacen, mayormente, bacterias del género Nitrobacter.

En ambas etapas, producen energía que destinan a la síntesis de ATP. Esos microorganismos nitrificantes son quimioautótrofos, y usan dióxido de carbono como su fuente de carbono para crecer.

En conjunto con la amonificación, la nitrificación forma parte del proceso de mineralización, que hace referencia a la descomposición completa de la materia orgánica, con la liberación de compuestos nitrogenados disponibles para los vegetales (formas minerales, no orgánicas).

Desnitrificación

La desnitrificación es el proceso por el cual algunos microorganismos del suelo en condiciones anaeróbicas reducen los nitratos (toman el oxígeno del nitrato). Dependiendo del tipo de microorganismo que actúe esta desnitrificación puede ser más o menos amplia. La reducción produce nitritos, óxidos de nitrógeno, ácido hiponitroso, hidroxilamina, y finalmente nitrógeno molecular.

La desnitrificación generalmente ocurre bajo condiciones de suelos pesados, suelos mal aireados, y suelos con exceso de humedad.

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